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El medio ambiente provee de grandes beneficios para el bienestar humano que son conocidos como “servicios ecosistémicos”. En los últimos años, se ha resaltado la importancia de los murciélagos a través de los diferentes servicios ecosistémicos que brindan a los ecosistemas y nos benefician ya sea de forma directa o indirecta.

En el mundo existen más de 1200 especies de murciélagos (Kunz et al., 2011) que tienen tamaños, estructuras y dieta muy variada, desde los murciélagos que se alimentan de insectos, frutas, néctar, ranas, peces, aves, hasta los que se alimentan de sangre (representados por únicamente 3 especies). Esta gran variedad con respecto a su dieta, es crucial para mantener la salud de los ecosistemas y el bienestar humano (Kunz et al., 2011).

Los murciélagos insectívoros, que representan 2/3 del total de especies, se alimentan de una gran variedad de insectos como mosquitos, polillas, saltamontes, artrópodos, etc. Varios de estos insectos causan grandes daños a la salud humana (p.e. mosquitos que pueden transmitir enfermedades) y a la agricultura (p.e. insectos considerados plaga que causan grandes pérdidas económicas), por lo que son reconocidos como “controladores naturales de plagas de insectos” (Kunz et al., 2011). Se ha llegado a estimar que un murciélago pequeño de unos 10 g puede consumir hasta 1200 mosquitos en una hora, y una colonia grande de estos mamíferos consume toneladas de insectos en una noche incluyendo especies de mariposas y polillas que son plagas del maíz y algodón (Tuttle 2011). Una valoración económica realizada para el estado del sur de Texas, en cultivos de algodón, estimó que el valor del servicio de control de plagas efectuado por los murciélagos insectívoros es de aproximadamente 74 $ por cada media hectárea. Realizando una extrapolación a todo Estados Unidos, el valor estimado es de 22.9 billones de dólares por año, incluyendo la reducción del costo de aplicación de pesticidas, sin hablar del impacto que éstos causan en el ecosistema y los efectos secundarios en la salud humana (Boyles 2011). Otro estudio realizado en México estimó que la función ecológica de los murciélagos tiene un valor económico de 6.5 a 16.5 millones de dólares al año para cultivos de sorgo, maíz, cítricos y nuez (Gándara et al. 2006).

Figura 1. Murciélago insectívoro alimentándose de un saltamontes (Fotografía cortesía de Christian Ziegler)


Por otro lado, los murciélagos nectarívoros tienen unas adaptaciones morfológicas interesantes (Kunz et al. 2011), como el hocico con el labio inferior más alargado y en forma de canal, para dar paso a una lengua muy larga llena de pelos finos en la punta para poder atrapar mayor cantidad del néctar de las plantas, al hacerlo se llenan de polen, trasladándolo de una planta a otra, convirtiéndose en importantes polinizadores nocturnos (Muchhala et al., 2005). En los bosques neotropicales, alrededor de 528 especies de plantas dependen exclusivamente de los murciélagos para su polinización (Kunz et al., 2011), muchas de éstas han tenido un proceso co-evolutivo (adaptación evolutiva mutua entre dos o más especies que interaccionan en la naturaleza) junto con los murciélagos de este grupo, tal es el caso del murciélago longirostro de labio largo (Anoura fistulata), el cual se conoce que tuvo una relación co-evolutiva muy estrecha con una planta cuya flor tiene forma de campana (Centropogon nigricans) que tiene una mayor producción de néctar solo en las noches, y esta especie de murciélago que ha desarrollado una lengua puede extenderse hasta 150% el tamaño de su propio cuerpo y una caja torácica muy ancha (Muchhala, 2006). Por otro lado, el murciélago hocicudo en México (Leptonycteris), poliniza planta de la que se destila el tequila (Agave tequilana) y mueve millones de dólares en la industria tequilera en ese país (Kunz et al., 2011). Además se conoce que estos murciélagos son esenciales en hábitats desérticos ya que polinizan y dispersan las semillas de cáctus (p.e. cactus columnares) (Kunz et al., 2011).

 

Figura 2. A) Murciélago nectarívoro longirostro de labio largo (A. fistulata) alimentándose del néctar de la flor Centrophogon nigricans. B) Largo de la lengua del murciélago longirostro

de labio largo C) Adaptación del labio inferior del murciélago longirostro de labio largo. D) Adaptación de la lengua del murciélago longirostro de labio largo

(longitud de la lengua modificada con fines didácticos) (Fotografías e ilustraciones cortesía de Nathan Muchhala)


Los murciélagos frugívoros, al alimentarse de una variedad de frutas, son excelentes dispersores de semillas, contribuyendo a la regeneración de los bosques. Cuando un bosque ha sido talado, los primeros en “sembrar” las semillas para empezar su recuperación son los murciélagos de este grupo, ya que dispersan semillas de plantas pioneras, entre otras, que son las primeras en establecerse en los bosques (Aguirre 2007). También contribuyen al flujo de semillas entre bosques primarios y secundarios, reduciendo la competencia entre planta madre y plántulas (Arteaga 2007). Se conoce que alrededor de 550 especies de plantas en el Neotrópico son dispersadas por murciélagos de este grupo, muchas de ellas de gran importancia económica como palmeras e higos silvestres (Kunz et al., 2011).

Figura 3. Murciélago frugívoro alimentándose de un fruto de higo silvestre (Fotografía cortesía de Christian Ziegler)

 

Los murciélagos carnívoros son otro grupo importante porque ayudan a regular las poblaciones de otras especies de vertebrados como ratones, aves, ranas, etc. A pesar de que no son muchas las especies de este grupo, y que la mayoría complementa su dieta con insectos o frutas, también hay algunas que han especializado más su dieta alimentándose de peces (piscivoría), o ranas y lagartijas (Aguirre, 2007).

Figura 4. Murciélago pescador  mayor (Noctilio leporinus) (Fotografía cortesía de Christian Ziegler)


Los murciélagos que se alimentan de sangre (3 especies) también son importantes y pueden llegar a ser benéficos. El murciélago vampiro común (Desmodus rotundus), tiene un anticoagulante en su saliva gracias a una enzima que, actualmente se está utilizando en la medicina moderna, en tratamientos para contrarrestar enfermedades cerebro vasculares como la embolia, la ventaja que tiene es que, a diferencia de las medicinas usadas tradicionalmente, la que tiene la enzima de la saliva del murciélago vampiro, puede administrarse mucho después de que haya sucedido la embolia y todavía es bastante eficaz (Kunz et al., 2011).

 Figura 6. Murciélago vampiro común (D. rotundus) (Fotografía cortesía de Luis Acosta)

 

Finalmente es importante mencionar la importancia del uso de guano (acumulación de heces) de murciélagos como fertilizante para las plantas debido a la presencia de una alta concentración de nitrógeno y fósforo, nutrientes limitantes primarios de la mayoría de las plantas (Kunz et al., 2011). Sothearen et al. (2014) probaron la importancia del uso del guano de murciélago en algunas especies de hortalizas económicamente importantes, encontrando que su aplicación permite que las plantas crezcan más rápido y aumenten su producción de frutos, en comparación con la aplicación de fertilizantes químicos. De hecho es muy común encontrar guano de murciélago en diferentes supermercados de Norteamérica, cuyo precio oscila entre 9 a 20 $ la bolsa de 3 a 5 libras.


En Bolivia existen alrededor de 132 especies de murciélagos (Aguirre et al. 2010), cuyos servicios ecosistémicos están comenzando a valorarse económicamente (Pau, 2013, 2014), por lo que es importante conservarlos ya que brindan grandes beneficios a los ecosistemas de nuestro país, teniendo un gran impacto en la salud y economía humana.

 

REFERENCIAS

Aguirre Luis F. (Ed.) (2007). Historia Natural, Distribución y Conservación de los Murciélagos de Bolivia. Ed: Centro de Ecología y Difusión Simón I. Patiño. Santa Cruz, Bolivia. 415 pp.

Aguirre, Luis F.; Mamani, Caudio S.; Barboza-Marquez, Kathrin y Mantilla-Meluk, Hugo. (2010). Lista actualizada de los murciélagos de Bolivia. Rev. Bol. Ecol. y Cons. Amb. (27): 1-7.

Arteaga, Luis. (2007). Contribución 4. Dispersión de semillas por murciélagos en ambientes fragmentados. En: Pp. 29-31. Aguirre Luis F. (Ed.) (2007). Historia Natural, Distribución y

Conservación de los Murciélagos de Bolivia. Ed: Centro de Ecología y Difusión Simón I. Patiño. Santa Cruz, Bolivia. 415 pp.

Boyles, Justin G.; Cryan, Paul M.; McCracken, Gary F. y Kunz, Thomas H. (2011). Economic Importance of Bats in Agriculture. Science 332: 41-42 pp.

Gándara, Guillermo; Correa-Sandoval, Adriana N. y Hernández-Cienfuegos, Carlos A. (2006). Valoración económica de los servicios ecológicos que prestan los murciélagos Tadarida brasiliensis como controladores de plagas en el norte de México. Tecnológico de Monterrey. Mexico. 18 Pp.

Kunz, Thomas H.; Braun de Torres, Elizabeth; Bauer, Dana; Lobova, Tatiana y Fleming, Theodore H. (2011). Ecosystems services provide by bats. Ann. N.Y. Acad. Sci. 1223: 1-38.

Muchhala, Nathan; Mena. Patricio V. y Albuja, Luis. (2005). A New Species of Anoura (Chiroptera: Phyllostomidae) from the Ecuadorian Andes. Journal of Mammalogy 86(3): 457-461.

Muchhala, Nathan. (2006). Nectar bats stows huge tongue in its rib cage. Nature (444): 701-702.

Pau, Alejandra. (2013). El murciélago, un aliado en el control de plagas del maíz. Página Siete. [En línea] [Citado el 17 de diciembre de 2013] Disponible en http://www.paginasiete.bo/gente/2013/12/18/murcielago-aliado-control-plagas-maiz-8924.html

Pau, Alejandra. (2014). Investigación sobre los murciélagos marcará dos hitos en La Paz. Página Siete. [En línea] [Citado el 16 de abril de 2014] Disponible en http://www.paginasiete.bo/gente/2014/4/17/investigacion-sobre-murcielagos-marcara-hitos-19063.html

Sothearen, Thi; Furey, Neil M. y Jurgens, Joel A. (2004). Effects of bats guano on the growth of five economically important plant species. Journal of Tropical Agriculture 52(2): 169-173.

Tuttle, Merlin D. (2011). The World of Bats. Pp. 1-4. En: Bat Conservation and Management Workshop Arizona. BCI (Ed). 212 pp.

POR FAVOR RESPETA EL TRABAJO DEL AUTOR. Cita el artículo de acuerdo a la Norma ISO 690-2:

Barboza-Marquez, Kathrin (2018) "La importancia de los murciélagos y sus servicios ecosistémicos" [En Línea] 16 de febrero de 2018. Disponible en Internet: http://www.natzone.org/index.php/component/content/article/17-frontpage-blog/diversidad-biologica/411-la-importancia-de-los-murcielagos-y-sus-servicios-ecosistemicos?Itemid=101

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